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28 enero, 2016

Los Gatos se domesticaron en dos ocasiones



El aumento de los gatos puede haber sido inevitable. Esa es una interpretación interesante de un nuevo estudio, que considera que los agricultores chinos primitivos pueden haber domesticado a los felinos salvajes conocidos como Gatos Leopardo hace más de 5000 años. De ser cierto, esto indicaría que los gatos fueron domesticados más de una vez en China, y 5000 años antes en el Medio Oriente. También sugiere que el aumento de la agricultura estaba destinado a dar lugar al gato de la casa.

"Este es un trabajo muy importante que debería tener un gran impacto", dice Fiona Marshall, una zooarqueóloga en la Universidad de Washington en St. Louis en Missouri. Señala, que los Gatos en gran medida fueron a sí mismos domesticados, y si esto sucedió en dos ocasiones, esto podría indicar que una gran cantidad de animales desde los burros hasta las ovejas pueden haberse domesticado con menos participación humana de lo que se pensaba. "Esta es la linea principal de un cambio en el pensamiento acerca de los procesos de la domesticación".

Marshall no participó en el nuevo estudio, pero hace unos años ella ayudó a analizar los ocho huesos desenterrados del gato de Quanhucun, un pueblo agrícola primitivo de maiz en el centro de China. Los huesos, incluyendo una pelvis y una mandíbula datada de hace unos 5.300 años, y que había estado cavado en ese mismo lugar en el 2001. Todo contenía formas de carbono y nitrógeno que indicaban que los felinos eran animales pequeños, que a su vez habían comido cereales.

Esto apoya la hipótesis acerca de cómo los gatos se convirtieron en domésticos desde hace mucho tiempo: los gatos salvajes se escabulleron en antiguas aldeas agrícolas para cazar ratas y ratones, y los humanos los mantuvieron en torno a la lucha contra estos roedores que destruían los cultivos. De hecho, uno de los gatos de Quanhucun, basado en el desgaste de los dientes, parecía ser una persona mayor, quizá lo que sugiere que la gente había hecho cargo de el.


Pero permaneció una gran pregunta. ¿Los gatos de Quanhucun relacionados con los salvajes del Cercano Oriente (Felis Silvestris Lybica), los ancestros del actual gato doméstico y los primeros gatos para ser domesticados hace unos 10.000 años en el Medio Oriente? ¿O eran una especie diferente de felino, tal vez uno de los pequeños gatos monteses locales, como el gato montés de Asia Central (Felis Silvestris Ornata), o el gato leopardo (Prionailurus Bengalensis)? En el primer caso, los gatos probablemente llegaron a las aldeas agrícolas chinas a través de las antiguas rutas comerciales y ya fueran domesticados. Si estos últimos, los aldeanos chinos, pueden haber emprendido una domesticación completamente independiente de un gato de las especies locales.


Y eso es precisamente lo que sugiere este nuevo estudio. Los científicos dirigidos por Jean-Denis Vigne, el director de investigación en el Centro Nacional de Investigación Científica de París, realizaron un análisis adicional sobre los huesos de Quanhucun, así como los huesos de otros dos centros primitivos de cultivo chinos. Se centraron específicamente en las mandíbulas, utilizando una técnica llamada morfometría geométrica, que emplean con una computadora para tomar miles de mediciones del tamaño y de la forma de los huesos para determinar a qué especies pertenecen. Todos los huesos de manera inequívoca pertenecían a los gatos leopardo, no es una especie de Cercano Oriente, el equipo concluyó este mes de Enero en un artículo.

Varias líneas de evidencia principal de Vigne son para creer que los gatos no solo eran más que vecinos salvajes, sino más bien de las primeras etapas de la domesticación. Por un lado, los gatos son un poco más pequeños que sus parientes el gato leopardo salvaje, un sello distintivo de la domesticación. Además, al menos un gato fue enterrado con el cuerpo completo. "Esa es la evidencia de un trato especial", y que no fue masacrado (y comido), dice. "Incluso si lo que estamos viendo aquí no es una completa domesticación, es una intensificación de las relaciones entre los gatos y los seres humanos."

"Es muy convincente", dice Guy Bar-Oz, un zooarqueólogo en la Universidad de Haifa en Israel, que no participó en el trabajo. Muchos otros animales de la zona podrían haber sido domesticados en estos pueblos, dice, pero los gatos pueden haber sido una ventaja porque están obsesionados con matar animales pequeños, una habilidad útil para las personas en el momento. "Mi gata todavía me trae las aves a pesar de que ella es obesa, porque ella tiene este fuerte instinto." Marshall dice que los gatos pueden haber tenido otra ventaja porque eran nocturnos. "Ellos podían cazar en la noche y no tener que preocuparse de competir con los perros, que eran más activos durante el día."


De todos los animales domesticados, se cree que sólo los cerdos que habían domesticado más de una vez. El hecho de que podríamos estar viendo al menos dos domesticaciones separadas de los gatos en diferentes partes del mundo, en diferentes momentos y de diferentes especies, sugiere que la agricultura puede haber sido obligada a darnos al gato doméstico, dice Vigne. "La domesticación de los gatos es una cosa muy especial en los anales de la domesticación."

Sin embargo, incluso si los gatos de Quanhucun estaban en el camino a la domesticación, estos no duraron. Ninguno de los gatos domésticos de hoy comparten sus genes, a excepción de la raza de Bengala, que fue creada por el apareamiento de los gatos domésticos con los gatos leopardo en la década de 1960 para darles un aspecto más salvaje. Marshall cree que la introducción de los gatos domésticos en los experimentos locales en otras partes del mundo puede haber terminado con gatos domesticados.

Los gatos domésticos se asemejan a los gatos modernos aparecen en las pinturas de la dinastía Tang, que comenzó en el año 618, y que pueden haber sido mucho más dóciles y útiles que sus contrapartes del gato leopardo, dice ella. Como los gatos evolucionaron, cambiaron sus vocalizaciones para una mejor "comunicación" con la gente y se hicieron más adeptos a la lectura de las señales humanas, señala Marshall. "Es posible que simplemente han sido más dóciles para tenerlos alrededor."  Por: David G


Trad y publ: Etólogo Leuka: doctorleuka@gmail.com

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